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Fosil de 160.000 años muestra crecimiento similar al del hombre moderno

viernes, 20 de abril de 2007

Foto: ESRFUn equipo internacional de científicos ha encontrado que uno de los miembros más antiguos (160.000 años) de la especie Homo sapiens muestra un perfil de crecimiento similar al de los humanos modernos. Este hallazgo contradice estudios previos que sugerían que los primeros humanos poseían un corto período de crecimiento, más parecido en ese sentido al de los chimpancés que al de los actuales seres humanos.

Los orígenes del hombre actual continúan siendo uno de los asuntos más candentemente debatidos entre los antropólogos, y existe muy poco consenso respecto a dónde y cuándo los primeros miembros de nuestra especie, Homo sapiens, pasaron a ser completamente "modernos".

No se sabe casi nada sobre los cambios en el "historial de vida" del Ser Humano, es decir, su cronología de desarrollo desde que nace hasta que muere en la vejez, los ciclos reproductivos, y la esperanza de vida. Las investigaciones realizadas en las dos últimas décadas han mostrado que los primeros humanos de los que existen fósiles (los australopitecinos y los primeros Homo) tenían cortos períodos de crecimiento, mucho más parecidos al de los chimpancés que al de los seres humanos actuales. Sin embargo, sigue siendo un enigma cuándo y en qué grupo de fósiles humanos surgieron las características que llevan a una infancia relativamente larga.

El equipo de científicos examinó el crecimiento de los dientes en el fósil de un niño de ocho años, valiéndose de las sofisticadas posibilidades de análisis mediante rayos X que brindan las instalaciones del Laboratorio Europeo de Radiación Sincrotrón (ESRF). El fósil es uno de los más antiguos representantes de los Homo sapiens. Fue encontrado en Jebel Irhoud, Marruecos, y se le ha calculado una antigüedad de alrededor de 160.000 años.

El crecimiento de los dientes, y más relevante aún, la edad de aparición del primer diente molar, representa una de las más sólidas pistas para reconstruir el proceso del crecimiento en los fósiles humanos. Valiéndose de las líneas de crecimiento en los dientes, semejantes a los anillos anuales en los árboles, los expertos pueden establecer con seguridad la velocidad de desarrollo y el tiempo que conllevaba, aún millones de años después de la muerte del sujeto.

Foto: ESRF

Se comparó la información obtenida sobre el crecimiento del diente en el niño fósil, con la información de otros fósiles humanos y de poblaciones humanas actuales, para determinar si en el espécimen objeto de estudio se presentaba el rasgo moderno de un prolongado desarrollo dental.

El resultado del estudio no contradice la noción hoy bastante asumida, basada en el razonamiento lógico, de que un período más largo de desarrollo, y por ende, una larga infancia, pueden relacionarse con los orígenes de los cambios culturales, sociales y biológicos necesarios para dar a los niños dependientes de sus padres mejores oportunidades de aprendizaje durante la infancia.

Los científicos que han participado en el estudio pertenecen al Instituto Max Planck para la Antropología Evolutiva (Alemania), el Laboratorio de Geobiología, Biocronología y Paleontología del Hombre en Poitiers (Francia), el ESFR (Francia), la Academia de Ciencias Odontológicas en Newcastle (Reino Unido), la Academia de Investigaciones sobre Ciencias de la Tierra en Canberra (Australia) y el Departamento de Geología de la Universidad Mohammed V-Agdal en Rabat (Marruecos).

Yanoconodon y la evolucion de los mamiferos

domingo, 8 de abril de 2007

Recreación artística del fósil. REUTERS/Mark A. Klingler/CMNH/HandoutLos científicos han descubierto el fósil de un mamífero del tamaño de una ardilla que se movía rápidamente entre los dinosaurios, con los huesos del oído medio, una pieza clave en la evolución de los mamíferos, extraordinariamente conservados.

Los investigadores indican en la revista Nature que el peculiar animal, rescatado en una formación de rocas ricas en fósiles al norte de China, da a conocer un elemento crucial en la evolución de los mamíferos: la estructura del oído que permite una gran sensibilidad de audición. El animal, llamado Yanoconodon por las montañas Yan de la provincia de Hebei, vivió hace 125 millones de años durante el periodo cretácico, el tercero y último de la era Mesozoica, conocida a veces como la Edad de los Dinosaurios.

Su cuerpo era muy raro para ser un mamífero, con un torso alargado y extremidades cortas y rechonchas. "En cierto modo, es como el cuerpo de una salamandra en un mamífero", comentó el responsable de los científicos Zhe-Xi Luo del museo Carnegie de Historia Natural en Pittsburgh, Pensilvania.

Los científicos piensan que Yanoconodon -que mide unos 15 centímetros de largo y pesa alrededor de 30 gramos- era un animal nocturno que comía insectos. Vivió en un ambiente abundante de lagos de agua potable, plantas con flores y otros muchos animales. Entre ellos había una variedad de dinosaurios a los que nada les hubiera gustado más que convertirlo en un aperitivo con pieles. El Yanoconodon es particularmente importante porque supone una etapa intermedia en la evolución de la estructura auditiva de los mamíferos.

Los mamíferos poseen una capacidad auditiva superior al resto de vertebrados, una característica fundamental para la vida del mamífero. Se cree que muchos mamíferos primitivos adoptaron una existencia nocturna que les mantuvo alejados de las multitudes de dinosaurios y otras bestias que buscaban un alimento fácil.

Los científicos llevan tiempo buscando pistas sobre los orígenes de la estructura auditiva de los mamíferos. Los primeros mamíferos aparecieron hace unos 220 millones de años, no mucho después de los primeros dinosaurios, pero el proceso de adquisición de la anatomía de los modernos mamíferos llevó muchas decenas de millones de años más.
 

2010 ·Genoma y Vida by TNB